SpaceX 潜在对手之一,把两年之前爆炸的火箭发上了天

时间:2016-10-18 20:09:33   |    京都工匠装裱

  

  提起火箭爆炸,你可能会想到前不久的 SpaceX。

  但今天我们要说的不是 SpaceX ,也不是亚马逊 CEO 贝索斯投资的那家 Blue Origin,而是它另外一个潜在对手——Orbital ATK。

  因为就在数小时前,它们将自己两年前爆炸的火箭再次发射上了天空。

  任务 & 曾经爆炸的火箭

  

  

  图片来自 Redbubble、Orbitalatk

  此次任务代号为 CRS OA-5,实际实行的火箭为 Antares 230。主要目标是将装满各种 ISS(国际空间站)所需物资(食品、用品、科学实验设备)的 Cygnus 飞船运输到 ISS 附近轨道,从而让后者能够直接捕获,并且在对接之后获取这些资源。

  

  图片来自 Universetoday

  作为完成整个任务的最关键设备,Antares 火箭高 41.9 米、直径达到 3.9 米、近地轨道(LEO)载荷达到 6120 公斤。

  

  图片来自 Spaceflightinsider

  负责携带货物的 Cygnus 飞船也非常有特点,前端是一个能够直接与空间站对接的存储模块 PCM,后端是一个整体控制的任务模块,控制系统和推进系统都包含其中。

  更有意思的是,任务模块中还能搭载数颗小尺寸的“微卫星”,在 Cygnus 飞船上升到太空之后再行释放。

  

  图片来自 QZ

  但就在两年前,Antares 实际上却遭遇了一次“大爆炸”。CRS OA-3 任务的 Antares 火箭在升空后的数秒内在空中突然失去动力。整只火箭也就此向下“坠落”,并最终化为一个壮观的“大火球”。

  那次事故原因最终被归罪于 Orbital ATK 在火箭第一级使用的 AJ26-62 火箭发动机。说来有趣,这款发动机实际上由前苏联在上世纪 70 年代打造,原来的型号为 NK-33,后来才被 Orbital ATK 前身之一的 Orbital 公司所进口。

  

  图片来自 Spaceflightinsider

  Elon Musk 为此也曾专门表示:“Orbital ATK 太过依赖过去的技术”。考虑到 SpaceX 前不久才为火星计划打造了全新使用液态甲烷液氧火箭燃料的 Raptor 发动机,这一说法似乎的确有道理。

  虽然尚未确定,但是根据 Wikipedia 资料,全新的 Antares 200 系列火箭已经改用了俄罗斯出品的 RD-181 火箭发动机。这款 2001 年才定型的新产品除了更加可靠,性能也得到了一定的提升。

  Antares 230 这次的成功也为接下来 12 月以及 2017、2018 年规划中的发射任务打了一剂“强心针”。

  回收利用与一次性,太空探索分岔路

  

  图片来自 Astronautinews

  提到 SpaceX 一定会想到其“天马星空”的火箭回收技术,而 Orbital ATK 则恰好相反,专心攻坚中小型一次性火箭以及配套的液氧/煤油发动机。

  这实际也反映出了太空探索的分岔路:究竟要不要做火箭回收?SpaceX 虽然已经数次成功回收火箭,但是失败的次数同样多。而且在 Elon Musk 最新提出的“火星殖民计划”中还出现了一级火箭短时间内再次发射的设定。

  可以说,Elon Musk 的创新计划仍在不断打破传统宇宙探索“常规”。但毫无疑问,这样的风险也更大。

  

  图片来自 Extremetech

  而 Orbital 采用了更加保险的做法。它虽然看起来是家小公司,实际旗下却设有 3 个集团:飞行系统、防务系统、航天系统。并且每个方向中都获得了不小的成绩。比如为空客 A350 XWB 打造机身结构,为美军 M2 布雷德利战车提供武器和弹药等等。

  而航天领域更是如此,Orbital ATK 在火箭、火箭发动机、卫星方面均有所建树。但总体来说,主攻方向还是在中小型一次性火箭、固体火箭助推器、专用卫星 3 个方向上。

  “与其挑战最困难,倒不如把最简单的事做好”,Orbital ATK 这种做法未免不是一种好策略。

  题图来自 QZ

  李 赓鲜衣怒马少年。 邮箱

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